Joaqu铆n Calvo Diago, segundo Jefe de la 2陋 escuadrilla de I-15 que hizo la entrega simb贸lica de la caza republicana en Barajas, siempre comenta que los Chatos fueron la 鈥渃hica para todo鈥 de la guerra. Proporcionaron escolta de caza a los bombarderos, bombardearon a la infanter铆a, ametrallaron posiciones antia茅reas, se enfrentaron a sus hom贸logos nacionales y tambi茅n tuvieron tiempo para ser pioneros en la batalla en una nueva modalidad de lucha: la caza nocturna.

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Chato CA-010 en el que se distinguen las diferentes trayectorias de los tubos de escape cuyas llamaradas imped铆an ver a los pilotos en la oscuridad (Fotograf铆a IHCA)

No se ha prestado suficiente atenci贸n a esta faceta del I-15 que lleg贸 a cosechar en la guerra de Espa帽a m谩s de 8 derribos confirmados de aparatos alemanes e italianos. Vamos a exponer brevemente el estado de la cuesti贸n. Como suele ocurrir con otros temas de la contienda a茅rea ocurrida entre 1936-39, a nivel internacional son bien conocidos los derribos nocturnos protagonizados por los aviadores sovi茅ticos M. Yakushin (un Ju-52 la noche del 25 de julio de 1937 sobre El Escorial) y Anatoli Serov (otro trimotor el 26 de julio) merced a las cuatro PV-1 de sus Polikarpov I-15; los entorchados sovi茅ticos aumentaron cuando en la oscuridad del 14 de septiembre de 1937 el Junkers 52 pilotado por el ruso blanco Vselod Marchenko fue derribado por V. Eryomenko sobre el aer贸dromo oscense de Sari帽ena y se culminaron con los triunfos de E. Stepanov. En la noche del 24 al 25 de octubre de 1937 intercept贸 una patrulla de tres Savoia Marchetti 81 que volaban en direcci贸n a Barcelona de los que pudo abatir uno y 鈥搒eg煤n el testimonio del aviador sovi茅tico que no han podido ser confirmado- derrib贸 otro lanz谩ndose al tar谩n contra el avi贸n. La t茅cnica de caza nocturna era muy rudimentaria; se localizaba al aparato enemigo mediante el fonolocalizador y a trav茅s del tel茅fono se indicaba el rumbo aproximado que seguir铆a el aparato; en el piloto de I-15 se depositaba la esperanza de que, en la negrura de la noche pudiera vislumbrar las llamadas azuladas expelidas por los tubos de escape y que fuera capaz de abatirle en un 煤nico encuentro. El apoyo al aterrizaje del caza tambi茅n era muy primitivo porque tan s贸lo se contaba con los faros de los coches 鈥搈谩s tarde se usaron reflectores- que se encend铆an en el justo instante en que se aproximaba el sonido del motor del Chato para evitar que el aer贸dromo fuera detectado por otro bombardero nocturno.

El piloto Avelino Baglietto ajusta la portezuela de la cabina de su I-15 N贸tese el visor tubular (Fotograf铆a IHCA)

El piloto Avelino Baglietto ajusta la portezuela de la cabina de su I-15 N贸tese el visor tubular (Fotograf铆a IHCA)

Despu茅s de la intervenci贸n sovi茅tica se ha escrito que las acciones nocturnas fueron dejadas en manos del conocido piloto catal谩n Jos茅 Falc贸 Sanmart铆n, piloto de acreditada val铆a cuya actuaci贸n en misiones nocturnas le conferir谩n el galard贸n de 鈥渁s鈥 republicano, pero la realidad fue muy diferente. Mientras que los voluntarios sovi茅ticos iniciaban el repliegue a la URSS, numerosos pilotos de caza empezaron a recibir lecciones de vuelo nocturno. Algunos de ellos lo hicieron en el propio frente de batalla, donde recibieron algunas nociones b谩sicas antes de realizar tres o cuatro vuelos de prueba. Pero la mayor铆a recibi贸 entrenamiento en la Escuela de Vuelo Nocturno de El Carmol铆 (Murcia) donde todos los pilotos de caza deb铆an cursar esta modalidad de vuelo. En abril de 1938 se nombr贸 jefe de la escuadrilla de caza nocturna al profesor de vuelo de esta escuela, el hispano-alem谩n Walter Katz, ocupando Daniel Quinteiro L贸pez su puesto en El Carmol铆.

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El avi贸n de Katz siendo repostado a la luz de un reflector (Fotograf铆a BN)

Walter Katz era de ascendencia jud铆a y se nacionaliz贸 espa帽ol a finales de 1936. Estuvo presente en diferentes frentes a茅reos pilotando Breguet XIX y Polikarpov RZ Natacha. Su profesionalidad hizo que le nombraran jefe de la Escuadrilla de Bombardeo Nocturno equipada con Polikarpov R-5 Rasante que se form贸 en Albacete en agosto de 1937 con el asesoramiento de E. Stepanov. Particip贸 en misiones nocturnas con los R-5 en la batalla de Belchite hasta el mes de septiembre cuando, por discrepancias con el asesor sovi茅tico, solicit贸 su traslado a caza y fue trasladado a El Carmol铆 como profesor de la Escuela de Vuelo. Katz se hizo cargo de la unidad de caza con el cometido de operar en la regi贸n catalana donde ten铆an que simultanear la defensa del litoral mediterr谩neo catal谩n frente a los Heinkels He-59, Savoias SM.79. SM.81, Cant Z-501 y 506 de Mallorca, con las actividades en el frente del Ebro. Pese a la fren茅tica actividad hab铆a intentos de perfeccionar a煤n m谩s la actuaci贸n de la caza nocturna. Sabemos que Katz propuso al alto mando republicano la utilizaci贸n de los veloces Polikarpov I-16 para la caza nocturna, pero su propuesta fue rechazada por la extrema necesidad de monoplanos que hab铆a en los frentes diurnos. En materia de infraestructura, algunos de los campos republicanos de la zona catalana empezaron a contar con un equipo de iluminaci贸n. En Sabadell hab铆a un balizamiento nocturno a lo largo de la pista y el aer贸dromo de Reus dispon铆a de una bater铆a de reflectores, pero en otros tan s贸lo se dispon铆a de un reflector montado sobre la plataforma de un cami贸n y los faros de autom贸viles para dirigir el aterrizaje de los Polikarpov I-15, algunos de los cuales ya dispon铆an de luces de posici贸n. Bajo el mando de Katz, que dej贸 un buen recuerdo entre sus subordinados, la escuadrilla se empez贸 a cohesionar m谩s y adquiri贸 entidad propia en el frente catal谩n; se sabe que cada uno de sus pilotos luc铆a su propia mascota inspirada en una ve nocturna pintada en la parte fija del tim贸n vertical de su Chato. Pero la agotadora actividad diurna y nocturna de los Chatos nocturnos pronto iba a cobrarse su tributo. El 11 de noviembre de 1938, tres d铆as despu茅s de haber sido ascendido a capit谩n, Walter Katz fue abatido durante un ametrallamiento de la cabeza de puente de Ser贸s en su Polikarpov I-15 matr铆cula CA-155.

En este Chato impactado se aprecia el inusual afuste de bombas. N贸tese la caja de municiones de las ametralladoras PV-1; el arma inferior izquierda ha sido desmontada y nos permite ver la prolongaci贸n del tubo de la ametralladora (Fotograf铆a IHCA)

En este Chato impactado se aprecia el inusual afuste de bombas. N贸tese la caja de municiones de las ametralladoras PV-1; el arma inferior izquierda ha sido desmontada y nos permite ver la prolongaci贸n del tubo de la ametralladora (Fotograf铆a IHCA)

El legado profesional de Walter Katz fue recogido por Jos茅 Falc贸 Sanmart铆n quien intent贸 introducir mejoras en la actividad nocturna como la famosa instalaci贸n que hizo a su Chato CA-058 de un colector anular que recog铆a las llamaradas de los tubo de escape y las expulsaba bajo el motor para no cegar al piloto, el uso de luces de posici贸n y en casos extremos, la posibilidad de lanzar bengalas. Falc贸 tambi茅n practic贸 los vuelos en luna llena para habituarse a la observaci贸n de referencias en la noche y experiment贸 con la Defensa Contraaeronaves de Barcelona el uso combinado de reflectores e I-15 para localizar y abatir a los aparatos enemigos. Sin embargo, la m谩s experiencia m谩s novedosa de todas las adoptadas por el piloto catal谩n fue la instalaci贸n de un aparato de radio en el Chato para ser orientado desde tierra en la persecuci贸n de los bombarderos atacantes. Ninguna otra de las aviaciones contendientes en la Guerra Civil (Aviaci贸n Hispana, Legi贸n C贸ndor y Aviaci贸n Legionaria) lleg贸 a profundizar tanto en el estudio de una modalidad, la caza nocturna, que en la Segunda Guerra Mundial alcanz贸 su m谩ximo grado de perfecci贸n.

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Perfil del CA-155 del jefe de escuadrilla Walter Katz. (Dibujo 脕ngel S谩nchez Serrano)

Autor: Carlos L谩zaro